Em uma cidade onde o fogo aberto era usado para aquecimento e luz, os incêndios eram comuns. Na verdade, o prefeito Thomas Bloodworth não se preocupou quando viu as chamas e voltou para a cama.

Mas o fogo espalhou-se rapidamente, devido aos fortes ventos, à proximidade das edificações e ao calor do verão que secou a madeira e a palha com que se construíam as casas. Como resultado, uma área de mais de dois quilômetros ao longo do rio Tamisa foi completamente destruída.

Por quatro dias, as chamas devastaram o centro da cidade medieval dentro da antiga muralha romana da capital inglesa. Mas destruiu 13.200 casas, 87 igrejas paroquiais, 44 antigas Guild Houses, o ‘Royal Exchange’, a Customs House, a Catedral de St Paul, a London City Hall, o palácio correcional do centro medieval e outras prisões, quatro pontes sobre os rios Tamisa e Fleet, e três portões da cidade. E deixou 80.000 pessoas desabrigadas pelo que é considerada uma das maiores calamidades da história de Londres.

Após o incêndio, espalhou-se o boato de que o incêndio fazia parte de um complô da Igreja Católica. Desordens também eclodiram nas ruas devido a rumores de que estrangeiros haviam iniciado os incêndios. As suspeitas se concentraram em franceses e holandeses. Esses grupos de imigrantes foram vítimas de linchamentos e violência nas ruas.

O desastre foi tão devastador que a cidade foi evacuada e o reassentamento ocorreu em outro lugar, incentivado pelo rei, que temia uma rebelião em Londres entre os refugiados despossuídos.

Mas com isso surgiu a oportunidade de reconstruir a cidade. Um decreto real suspendeu a construção até que novos regulamentos fossem emitidos. A Lei de Reconstrução de 1667 visava eliminar os riscos que ajudaram o incêndio a assumir o controle e previu restrições para os andares superiores, de modo que não se projetassem dos andares inferiores. Os materiais de construção também mudaram. O ato de 1667 dizia que nenhum homem deveria construir uma casa ou edifício que não fosse feito de pedra ou tijolo. Quem desobedecesse às novas regras seria punido com a demolição da sua construção.

Não foram apenas as casas que foram feitas de madeira em 1666: também as canalizações de água, tanto da infraestrutura de abastecimento foi destruída. Não havia pontos de acesso para chegar à água sem interromper sua circulação. No pânico de tentar apagar o fogo, os canos quebraram e o líquido escorreu. Foram tomadas medidas para corrigir isso e tornar a água mais acessível. Foi o início do sistema de hidrantes. O Fire Prevention Regulations, impresso pela City de Londres em 1668, determinava que os plugues fossem instalados nas tubulações, em todas as ruas ou nos locais mais convenientes, onde todos os habitantes pudessem vê-los, para evitar que quebrassem novamente.

Para resolver os problemas derivados do incêndio, foi criada uma instituição pública chamada “Tribunal de Fogo”, onde lidavam com disputas de propriedade e decidiam quem deveria pagar, e o fez por uma década após o desastre. O traçado das ruas permaneceu praticamente o mesmo e em 10 anos a área destruída pelo incêndio foi reconstruída, trazendo uma nova arquitetura em grande escala para a cidade velha.

Hoje, a cidade de Londres lembra o trágico acontecimento em dois lugares. O monumento ao Grande Incêndio de Londres, uma coluna com mais de 60 metros de altura que oferece belas vistas da cidade; lembre-se do ponto onde o fogo começou. A outra é a estátua de madeira e folheada a ouro chamada O Menino de Ouro de Pye Corner, que marca o ponto onde terminou.