O desaparecimento da Biblioteca de Alexandria constitui um dos desastres culturais mais simbólicos da história. O desaparecimento de um sonho literário e de um conhecimento.

Sem dúvida, o modelo desse sonho literário pode ser encontrado na famosa Biblioteca de Alexandria. Criada poucos anos após a fundação da cidade por Alexandre o Grande em 331 aC, seu objetivo era compilar todas as obras da engenhosidade humana, de todos os tempos e de todos os países, que deveriam ser incluídas em uma espécie de coleção imortal para a posteridade . Foi uma das mais importantes e prestigiadas bibliotecas, bem como um dos maiores centros de divulgação do conhecimento da Antiguidade. Instalada no complexo palaciano da cidade de Alexandria durante o período helenístico do Antigo Egipto, a biblioteca fazia parte de uma instituição de pesquisa conhecida como Museion, que se dedicava às Musas, as nove deusas das artes.

Em meados do século III aC, sob a direção do poeta Calímaco de Cirene, a biblioteca teria cerca de 490 mil livros, número que dois séculos depois havia aumentado para 700 mil, segundo Aulus Gelius. São cifras que dão uma ideia da grande perda de conhecimento que acarretou a destruição da biblioteca alexandrina, o desaparecimento total do extraordinário patrimônio literário e científico que bibliotecários como Demetrio de Falero, os citados Callimachus ou Apolonio de Rodas foram capaz de valorizar ao longo de décadas.

É difícil localizar o momento exato em que a Biblioteca de Alexandria foi destruída. O evento está envolto em mitos e escuridão, e você deve investigar as fontes para ter uma ideia da sequência de eventos. As primeiras informações a respeito datam de 47 aC. Na guerra entre os pretendentes ao trono egípcio, o general romano Júlio César, que viera a Alexandria para apoiar a rainha Cleópatra, foi cercado no complexo do palácio fortificado dos Ptolomeus, no distrito de Bruquión, com vista para o mar. E onde a biblioteca provavelmente estava localizada.

César se defendeu bravamente no palácio, mas durante um ataque um incêndio irrompeu no arsenal que se espalhou por uma seção do palácio. O historiador romano Cássio escreveu que muitos lugares pegaram fogo, com o resultado de que, junto com outros edifícios, estaleiros e armazéns de grãos e livros foram queimados, considerados em grande número e da melhor qualidade. Então, muitos livros que o próprio César pretendia transportar para Roma teriam sido queimados. As fontes falam de 40.000 pergaminhos; alguns até afirmaram que toda a biblioteca foi queimada. Este último extremo não é crível, principalmente pela magnitude que esse incêndio teria tido para o próprio palácio.

A Biblioteca de Alexandria era mais do que um repositório de obras e, durante séculos, foi um importante centro de atividade intelectual. A sua influência foi sentida em todo o mundo helénico, não só através da valorização do conhecimento escrito, que conduziu à criação de outras bibliotecas inspiradas por ela e à proliferação de manuscritos, mas também através do trabalho dos seus estudiosos em inúmeras áreas do conhecimento. Teorias e modelos desenvolvidos pela comunidade de bibliotecas continuaram a influenciar a ciência, a literatura e a filosofia pelo menos até o Renascimento. Seu legado teve efeitos que perduram até os dias de hoje, podendo ser considerado um arquétipo da biblioteca universal, o ideal da preservação do conhecimento e a fragilidade desse conhecimento.

Sem dúvida, o desaparecimento da Biblioteca de Alexandria constitui uma das catástrofes culturais mais simbólicas da história, comparável apenas à queima de livros que se seguiu à tomada de Constantinopla pelos Cruzados em 1204 ou a que ocorreu em 1933 na Bebelplatz em Berlim, por iniciativa do ministro da propaganda Joseph Goebbels; Isso sem falar do incêndio da biblioteca de Bagdá em 2003, em face da passividade das tropas americanas.